New Adventures in Hi-Fi (album dei R.E.M. del 1996)

A metà degli anni ’90 i R.E.M. avevano praticamente il mondo in mano. Dopo i consensi degli album OUT OF TIME (1991) e AUTOMATIC FOR THE PEOPLE (1992) arrivò il dirompente successo di MONSTER (1994) che conquistò il pianeta con 10 milioni di copie vendute. Nel 1996 l’etichetta Warner Bros, che li teneva sotto contratto dal 1987, blindò il quartetto di Athens con un contratto-mostre da 80 milioni di dollari, record fino a quel momento per il mondo della musica. Poche settimane dopo arrivò nei negozi il decimo album intitolato NEW ADVENTURES IN HI-FI che, sebbene non abbia eguagliato i risultati di vendite del suo predecessore, è da molti considerato l’ultimo grande capolavoro della band, oltre ad essere ricordato come il disco di commiato del batterista Bill Berry che, per l’aggravarsi dei suoi problemi di salute successivi ad un aneurisma, dovrà smettere con la musica due anni dopo.

Partendo dal titolo, NEW ADVENTURES IN HI-FI è un disco partorito quasi interamente durante il tour dell’album precedente. Infatti dei 14 brani presenti solo 4 hanno avuto una registrazione classica da studio: How the West Was Won and Where It Got Us, New Test Leper, Be Mine e E-Bow the Letter. Ed infatti parliamo di quei brani dove i R.E.M. hanno avuto modo di costruire delle armonie più complesse e giocare con ritmi più compassati. How the West Was Won and Where It Got Us presenta un’inedita formazione con Peter Buck al basso e Mike Mills al pianoforte. E-Bow the Letter ospita alla seconda voce Patti Smith, autentico mito di Michael Stipe, che per l’occasione sfodera una poesia accorata sottolineata dall’uso dell’e-bow che dondola ossessivamente durante tutto l’arco del brano.

Un altro gruppo di brani venne presentato durante i concerti del tour di cui sopra e questi vennero registrati in presa diretta e ricevettero solo dei piccoli e insignificanti aggiustamenti sonori. The Wake-Up Bomb, Undertow, Departure e Binky the Doormat risentono infatti di quel suono sporco e genuino che viene dal palco. The Wake-Up Bomb e Departure in particolare, con la loro esplosività, sono in perfetta continuazione con il filone rock-grunge inaugurato da MONSTER l’anno prima.

Infine, ancora altri brani come Leave, So Fast So Numb, Low Desert ed Electrolite vennero registrati durante i soundcheck ai concerti. Leave è il brano più enigmatico del disco ed è caratterizzato da un intro di chitarra trascinante e da un loop ipnotico che caratterizza tutto l’andamento dall’inizio alla fine (assolutamente difficile da suonare a tempo se è vero che proviene da una registrazione dal vivo). So Fast So Numb, pur se non pubblicato come singolo, diventerà uno dei brani preferiti da eseguire dal vivo, grazie soprattutto al suo ritmo incalzante e alle chitarre grasse e distorte.

NEW ADVENTURES IN HI-FI è probabilmente il massimo vertice artistico toccato dalla band di Michael Stipe. Un album eclettico, con testi enigmatici e profondi e che condensa al suo interno tutte le armi che ne avevano decretato il successo almeno dal 1991 in poi. I R.E.M. da qui in poi perderanno un po’ di quell’anima graffiante che è l’elemento portante di questo disco e ancor di più del suo predecessore, per ritrovarla solo un decennio dopo con un altro grande caposaldo della loro discografia: ACCELERATE (2007). E, infine, dovranno fare i conti col commiato di Bill Berry che farà perdere loro un pezzo importante negli equilibri di gruppo.

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